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Le Dr Harold Atkins reçoit le prix Till & McCulloch

« C’est un honneur très spécial, car les Drs Till et McCulloch sont mes héros. »

Le Dr Harold Atkins a rejoint le groupe distingué des lauréats antérieurs en recevant cet après-midi le prix Till & McCulloch en reconnaissance de ses recherches novatrices sur la sclérose en plaques et de son article de recherche de 2016 sur l’immunoablation et la greffe autologue de cellules souches hématopoïétiques pour le traitement de la sclérose en plaques agressive (Immunoablation and autologous haemopoietic stem-cell transplantation for aggressive multiple sclerosis: a multicentre single-group phase 2 trial).

Le prix annuel Till & McCulloch, créé en l’honneur des scientifiques canadiens et pionniers des cellules souches les Drs James Till et Ernest McCulloch, est remis chaque année à un chercheur au Canada qui a contribué de manière exceptionnelle à la recherche mondiale sur les cellules souches au cours de l’année.

Le Canada, où plus de 1 personne sur 340 vit avec la maladie, compte le plus grand nombre de cas de sclérose en plaques dans le monde. La sclérose en plaques est une maladie auto-immune qui attaque le système nerveux central et cause aux patients des symptômes comme des étourdissements, de la douleur et des engourdissements.

Il n’existe actuellement pas de traitement curatif de la maladie, mais grâce à la vigueur du milieu canadien de la recherche, des scientifiques ont découvert des façons de non seulement traiter la sclérose en plaques, mais aussi d’arrêter son évolution et, dans certains cas rares, d’inverser les effets débilitants.

Les Drs Harold Atkins et Mark Freedman ont mis au point une nouvelle thérapie recourant à la chimiothérapie et à la greffe de cellules souches pour traiter les patients vivant avec la sclérose en plaques agressive, comme Jennifer Molson.

Jennifer a reçu un diagnostic de sclérose en plaques agressive en 1996, et l’on prévoyait qu’elle devrait passer sa vie dans un fauteuil roulant et aurait besoin de soins constants. Toutefois, les Drs Atkins et Freedman ont inscrit Jennifer à un essai clinique dans le cadre duquel on a prélevé chez elle des cellules souches, qu’on a purifiées et fortifiées, puis, après une chimiothérapie extrême pour neutraliser son système immunitaire, qu’on a réinjectées pour reconstruire un nouveau système immunitaire exempt de maladie. Toutes les traces de la maladie ont maintenant disparu, et elle peut travailler et vivre en santé.

Jennifer a raconté son histoire ce matin aux réunions Till & McCulloch et a remercié le Dr Atkins de lui avoir donné une seconde chance à la vie. « Dr Atkins, c’est grâce à votre courage et à votre dévouement que je suis ici en talons hauts à raconter mon histoire. »

Aujourd’hui, le Dr Atkins a informé les participants aux réunions Till & McCulloch que sa nouvelle thérapie servait à traiter des patients admissibles au Canada et ailleurs dans le monde. En fait, dix patients ont été traités à l’Hôpital d’Ottawa l’an dernier. Des travaux de recherche sont aussi en cours pour voir si ce protocole peut être utile au traitement de certaines maladies rares.

Les résultats de la recherche collaborative des Drs Atkins et Freedman tracent la voie de la recherche future sur la sclérose en plaques et offrent d’immenses perspectives pour le traitement des patients atteints de cette maladie.

L’essai a été financé par la Société canadienne de la sclérose en plaques et la Fondation pour la recherche scientifique sur la sclérose en plaques qui lui est affiliée. La recherche a également été appuyée par la Fondation de l’Hôpital d’Ottawa, le Département de médecine de l’Hôpital d’Ottawa et la Société canadienne du sang. Le Dr Atkins est affilié au Réseau de cellules souches, à l’Institut ontarien de médecine régénératrice, à l’Hôpital d’Ottawa et à l’Université d’Ottawa.

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À propos des réunions Till & McCulloch : Les réunions Till & McCulloch sont le plus important événement concernant la recherche sur les cellules souches au Canada. Étant la seule conférence du genre au pays, les réunions Till & McCulloch vous donnent, à vous et à votre organisation, une occasion unique de rencontrer des scientifiques, des cliniciens, des transgénéticiens et des éthiciens canadiens de premier plan dans le domaine des cellules souches, ainsi que des représentants de l’industrie, du gouvernement et des secteurs de la santé et des ONG de partout dans le monde, et d’établir des contacts avec eux. La conférence est coprésentée par le Réseau de cellules souches et le Centre de commercialisation de la médecine régénératrice du 6 au 8 novembre à Mont-Tremblant, au Québec.